Je veux tout savoir

Edward Teller

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Edward Teller (nom hongrois d'origine Teller Ede) (15 janvier 1908 - 9 septembre 2003) était un physicien théoricien américain d'origine hongroise, surnommé familièrement le "père de la bombe à hydrogène", même s'il se fichait du titre.

Teller a émigré aux États-Unis dans les années 1930 et fut l'un des premiers membres du projet Manhattan, chargé de développer les premières bombes atomiques. Pendant ce temps, il a également fait de gros efforts pour mettre au point les premières armes basées sur la fusion, mais celles-ci ont été reportées à la fin de la Seconde Guerre mondiale. Après son témoignage controversé lors de l'audience d'habilitation de sécurité de son ancien collègue de Los Alamos, Robert Oppenheimer, Teller a été mis à l'écart de la plupart des scientifiques. Il a continué à trouver le soutien du gouvernement américain et de l’établissement de recherche militaire. Cofondateur du Lawrence Livermore National Laboratory, il en a été le directeur et le directeur associé pendant de nombreuses années.

Au cours de ses dernières années, il devint particulièrement connu pour son plaidoyer en faveur de solutions technologiques controversées aux problèmes civils et militaires, y compris un projet de fouille d'un port artificiel en Alaska utilisant des explosifs thermonucléaires. Il était un fervent défenseur de l'Initiative de défense stratégique de Ronald Reagan, supervisant peut-être la faisabilité du programme. Au cours de sa vie, Teller était connu à la fois pour ses capacités scientifiques, pour ses relations interpersonnelles difficiles et pour sa personnalité instable. Il est considéré comme l'une des inspirations du personnage, Dr. Strangelove, dans le film du même nom publié en 1964.

Petite enfance et éducation

Teller est né à Budapest, en Autriche-Hongrie, dans une famille juive. Il quitta la Hongrie en 1926 (en partie à cause du règne de Numerus clausus sous le régime de Horthy). Le climat politique et les révolutions en Hongrie durant sa jeunesse lui ont inculqué une profonde haine du communisme et du fascisme. Lorsqu'il était jeune étudiant, sa jambe a été sectionnée dans un accident de tramway à Munich, l'obligeant à porter un pied prothétique et le laissant boiteux toute sa vie. Teller est diplômé en génie chimique de l'Université de Karlsruhe et a obtenu son doctorat. en physique sous Werner Heisenberg à l'Université de Leipzig. Ph.D. de Teller la thèse portait sur l'un des premiers traitements de la mécanique quantique précise de l'ion moléculaire hydrogène. En 1930, il se lie d'amitié avec les physiciens russes George Gamow et Lev Landau. Le développement scientifique et philosophique de Teller a été marqué par son étroite amitié pour la vie avec le physicien tchèque George Placzek. C'est Placzek qui a organisé pour le jeune Teller un séjour d'été à Rome avec Enrico Fermi et a orienté sa carrière scientifique vers la physique nucléaire.1

Il passa deux ans à l'université de Göttingen et quitta l'Allemagne en 1933, avec l'aide du Comité de sauvetage juif. Il est allé brièvement en Angleterre et a déménagé pendant un an à Copenhague, où il a travaillé sous les ordres de Niels Bohr. En février 1934, il épouse "Mici" (Augusta Maria) Harkanyi, la soeur d'un ami de longue date.

Teller comme un jeune garçon.

En 1935, grâce à l'incitation de George Gamow, Teller fut invité aux États-Unis à devenir professeur de physique à la George Washington University, où il travailla avec Gamow jusqu'en 1941. Avant la découverte de la fission en 1939, Teller était engagé physicien théoricien travaillant dans les domaines de la physique quantique, moléculaire et nucléaire. En 1941, après être devenu un citoyen naturalisé des États-Unis, son intérêt s’est tourné vers l’utilisation de l’énergie nucléaire, tant de la fusion que de la fission.

Au GWU, Teller avait prédit l’effet Jahn-Teller (1937), qui déforme les molécules dans certaines situations; cela affecte particulièrement les réactions chimiques des métaux, et en particulier la coloration de certains colorants métalliques. Teller et Hermann Arthur Jahn l'ont analysé comme une pièce de physique purement mathématique. En collaboration avec Brunauer et Emmet, Teller a également apporté une contribution importante à la physique et à la chimie des surfaces. l’isotherme dit de Brunauer-Emmett-Teller (BET).

Au début de la Seconde Guerre mondiale, Teller voulait contribuer à l’effort de guerre. Sur les conseils du réputé aérodynamicien Caltech et de son compatriote émigré hongrois, Theodore von Kármán, Teller a collaboré avec son ami Hans Bethe au développement d’une théorie de la propagation des ondes de choc. Dans les années qui ont suivi, leur explication du comportement du gaz derrière une telle onde s'est avérée précieuse pour les scientifiques qui étudiaient la rentrée de missiles.

Travailler sur le projet Manhattan

En 1942, Teller fut invité à faire partie du séminaire de planification estivale de Robert Oppenheimer organisé à l'UC Berkeley pour évoquer les origines du projet Manhattan, l'effort allié visant à développer les premières armes nucléaires. Quelques semaines auparavant, Teller avait rencontré son ami et collègue, Enrico Fermi, à propos des perspectives de guerre nucléaire, et Fermi avait suggéré nonchalamment qu'une arme basée sur la fission nucléaire pourrait peut-être être utilisée pour déclencher une réaction de fusion nucléaire encore plus vaste. . Même s'il a d'abord expliqué rapidement à Fermi pourquoi il pensait que l'idée ne fonctionnerait pas, Teller était fasciné par cette possibilité et s'ennuyait rapidement à l'idée de "juste" une bombe atomique (même si elle n'était pas encore tout à fait achevée). Lors de la session de Berkeley, Teller a détourné la discussion de l'arme de fission sur la possibilité d'une arme de fusion, qu'il a appelée "Super" (une version ancienne de ce que l'on a appelé plus tard une bombe à hydrogène).2

Le 6 décembre 1941, les États-Unis avaient commencé le développement de la bombe atomique sous la supervision d'Arthur Compton, président du département de physique de l'Université de Chicago, qui coordonnait la recherche sur l'uranium avec l'Université Columbia, l'Université Princeton, l'Université de Chicago et l'Université de Chicago. Californie à Berkeley. Compton a transféré des scientifiques de Columbia et de Princeton au Laboratoire métallurgique de Chicago. Enrico Fermi s'installe fin avril 1942 et la construction d'un Pile 1 à Chicago commence. Teller a été laissé au début, puis appelé à Chicago deux mois plus tard. Au début de 1943, le laboratoire de Los Alamos a été construit pour concevoir une bombe atomique sous la supervision de Oppenheimer à Los Alamos, au Nouveau-Mexique. Teller a déménagé là-bas en avril 1943.3

Photo du badge d'identification de Teller de Los Alamos.

Teller est devenu membre de la division de physique théorique du laboratoire alors secret de Los Alamos pendant la guerre et a continué à faire valoir ses idées pour une arme à fusion, même si elle avait été peu prioritaire pendant la guerre (comme la création d'une fission). l’arme s’avérait assez difficile à elle seule). En raison de son intérêt pour la bombe H et de sa frustration d'avoir été confié au directeur de la division théorique (le travail a été confié à Hans Bethe), Teller a refusé de se lancer dans les calculs pour l'implosion de la bombe à fission. Cela a provoqué des tensions avec d'autres chercheurs, car il a fallu embaucher d'autres scientifiques, dont Klaus Fuchs, qui s'est révélé plus tard être un espion soviétique.4 Apparemment, Teller a également réussi à irriter ses voisins en jouant du piano tard dans la nuit. Cependant, Teller a également apporté de précieuses contributions à la recherche sur les bombes, en particulier pour élucider le mécanisme d'implosion.

En 1946, Teller a participé à une conférence au cours de laquelle les propriétés des combustibles thermonucléaires tels que le deutérium et la conception éventuelle d’une bombe à hydrogène ont été examinées. Il a été conclu que l'évaluation de la bombe à hydrogène par Teller avait été trop favorable et que la quantité de deutérium nécessaire ainsi que les pertes de rayonnement lors de la combustion du deutérium feraient douter de sa faisabilité. L'ajout de tritium coûteux au mélange thermonucléaire abaisserait probablement sa température d'inflammation, mais même ainsi, personne ne savait à ce moment-là combien de tritium serait nécessaire et même si l'addition de tritium encouragerait la propagation de la chaleur. À la fin de la conférence, malgré l'opposition de certains membres tels que Robert Serber, Teller a soumis un rapport indûment optimiste dans lequel il affirmait qu'une bombe à hydrogène était réalisable et que des travaux supplémentaires devraient être encouragés pour son développement. Fuchs avait également participé à cette conférence et avait transmis cette information à Moscou. Le modèle de la "Super classique" de Teller était tellement incertain que Oppenheimer dira plus tard qu'il souhaitait que les Russes construisent leur propre bombe à hydrogène sur la base de cette conception, de sorte que cela retarderait presque certainement leur progrès.5

En 1946, Teller quitta Los Alamos pour se rendre à l’Université de Chicago.

La bombe à hydrogène

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Après le premier essai de détonation d'une bombe atomique par l'Union soviétique en 1949, le président Truman a annoncé un programme de développement accéléré d'une bombe à hydrogène. Teller est retourné à Los Alamos en 1950 pour travailler sur le projet. Teller s'impatiente rapidement de l'avancement du programme, insiste pour faire appel à davantage de théoriciens et accuse ses collègues de manquer d'imagination. Cela a aggravé ses relations avec d'autres chercheurs. Aucune de ses conceptions (ou de quelqu'un d'autre), cependant, n'était encore réalisable. Bethe pensait que si Teller n'avait pas insisté pour un test rapide de la bombe H, le développement des Russes aurait peut-être été ralenti, d'autant que l'information fournie par Klaus Fuchs contient de nombreux détails techniques incorrects qui rendent impraticable une bombe H efficace. Les scientifiques russes qui ont travaillé sur la bombe à hydrogène soviétique ont affirmé qu'ils pouvaient voir que les premières idées étaient irréalisables, tout comme quiconque les avait examinés. Ils ont également affirmé qu'ils avaient développé leur bombe H en toute indépendance.

En 1950, les calculs du mathématicien polonais Stanislaw Ulam et de son collaborateur Cornelius Everett, ainsi que les confirmations de Fermi, avaient montré que non seulement l'estimation de Teller de la quantité de tritium nécessaire pour la bombe H était faible, mais que même avec une plus grande quantité de tritium, les pertes d’énergie dans le processus de fusion seraient trop importantes pour permettre à la réaction de fusion de se propager. Cependant, en 1951, après de nombreuses années de travail infructueux sur le "Super", une idée novatrice d'Ulam fut saisie par Teller et devint le premier concept réalisable pour une bombe à hydrogène de très grande capacité. La contribution exacte fournie respectivement par Ulam et Teller à ce qui est devenu le design de Teller-Ulam n'est pas connue dans le domaine public. Le degré de crédit attribué à Teller par ses contemporains est presque exactement à la mesure de la façon dont ils pensaient de Teller en général. . Dans une interview avec Scientifique américain à partir de 1999, Teller a déclaré au journaliste:

J'ai contribué; Ulam n'a pas. Je suis désolé d'avoir dû y répondre de manière abrupte. Ulam était à juste titre mécontent d'une ancienne approche. Il est venu me voir avec une partie d'une idée que j'avais déjà élaborée et une difficulté à amener les gens à écouter. Il était prêt à signer un papier. Quand il a ensuite fallu défendre ce papier et y mettre vraiment du travail, il a refusé. Il a dit: 'Je n'y crois pas.'6

La question est controversée. Bethe a parlé du "coup de génie" de Teller dans l'invention de la bombe H dès 1954.7 D'autres scientifiques (opposés à Teller, tels que J. Carson Mark) ont affirmé que Teller ne se serait jamais rapproché sans l'aide d'Ulam et d'autres personnes.

La percée - dont les détails sont encore classifiés - consistait apparemment en la séparation des composants de fission et de fusion des armes, et d’utiliser le rayonnement produit par la bombe à fission pour compresser d’abord le combustible de fusion avant de l’allumer. Cependant, la compression à elle seule n'aurait pas suffi et l'autre idée cruciale, la mise en scène de la bombe en séparant les primaire et secondaire, semble avoir été exclusivement fournie par Ulam. En outre, l'idée d'Ulam semble avoir été d'utiliser le choc mécanique du primaire pour encourager la fusion au secondaire, tandis que Teller réalisa rapidement que les radiations du primaire feraient le travail beaucoup plus tôt et plus efficacement. Certains membres du laboratoire (J. Carson Mark, en particulier) ont plus tard expliqué que l'idée d'utiliser le rayonnement aurait finalement été évoquée par quiconque travaillait sur les processus physiques impliqués, et que la raison évidente pour laquelle Teller envisageait immédiatement le rayonnement était parce il travaillait déjà sur les essais "Greenhouse" du printemps 1951, dans lesquels on allait étudier l'effet de l'énergie d'une bombe à fission sur un mélange de deutérium et de tritium.8

Quelles que soient les composantes réelles de la conception dite de Teller-Ulam et les contributions respectives de ceux qui y ont travaillé, les scientifiques travaillant sur le projet l'ont immédiatement perçue comme la réponse recherchée depuis si longtemps. Ceux qui avaient précédemment douté de la faisabilité d’une bombe à fusion de fission ont été convaincus qu’il ne leur restait plus qu'une question de temps avant que les États-Unis et l’URSS ne développent des armes multi-mégatonnes. Même Oppenheimer, qui s’était initialement opposé au projet, a qualifié l’idée de "techniquement sympathique".

Le tir de 10,4 Mt "Ivy Mike" de 1952 semblait justifier le plaidoyer de longue date de Teller pour la bombe à hydrogène.

Bien qu’il ait contribué à la conception du projet et qu’il en soit un défenseur de longue date, Teller n’a pas été choisi pour diriger le projet de développement (sa réputation de personnalité épineuse a probablement joué un rôle à cet égard). En 1952, il quitta Los Alamos et rejoignit la nouvelle branche de Livermore du laboratoire de radiation de l'Université de Californie, qui avait été créée en grande partie grâce à ses encouragements. Après la détonation de "Ivy Mike", première arme thermonucléaire à utiliser la configuration Teller-Ulam, le 1 er novembre 1952, Teller devint connu dans la presse comme le "père de la bombe à hydrogène". Teller s’est abstenu d’assister à l’essai - il a affirmé ne pas se sentir bien accueilli au Pacific Proving Grounds - et en a plutôt vu les résultats sur un sismographe au sous-sol d’une salle à Berkeley.8

En analysant les retombées de ce test, les Soviétiques (menés dans leur travail sur la bombe H par le scientifique soviétique Andrei Sakharov) auraient facilement pu déduire que la nouvelle conception avait utilisé la compression comme initiateur clé. Cependant, les chercheurs soviétiques à la bombe ont nié cette affirmation, affirmant par la suite qu’ils n’étaient pas encore organisés pour collecter des données sur les retombées des tests effectués aux États-Unis. En raison du secret officiel, peu d'informations sur le développement de la bombe ont été publiées par le gouvernement, et la presse attribue souvent la conception et le développement de l'arme entière à Teller et à son nouveau laboratoire Livermore (lorsqu'il a été développé par Los Alamos).9

De nombreux collègues de Teller étaient irrités de constater qu'il semblait apprécier le mérite de quelque chose pour lequel il n'avait qu'un rôle, et en réponse, encouragé par Enrico Fermi, Teller a écrit un article intitulé "Le travail de nombreuses personnes", paru dans Science magazine en février 1955, soulignant qu'il n'était pas seul dans le développement de l'arme (il écrira plus tard dans ses mémoires qu'il avait raconté un "mensonge blanche" dans l'article de 1955 afin "d'apaiser les sentiments brouillés", et revendiquait l'invention).10

Teller était souvent connu pour s'être intéressé à des projets théoriquement intéressants mais pratiquement irréalisables (le classique "Super" en était un.) À propos de son travail sur la bombe à hydrogène, Bethe a déclaré:

Personne n'a blâmé Teller parce que les calculs de 1946 étaient erronés, notamment parce que des machines informatiques adéquates n'étaient pas disponibles à Los Alamos. Mais il a été reproché à Los Alamos d’avoir dirigé le laboratoire, et même le pays tout entier, dans un programme audacieux sur la base de calculs, qu’il avait lui-même dû reconnaître très incomplet.

Au cours du projet Manhattan, M. Teller a également préconisé la mise au point d'une bombe utilisant de l'hydrure d'uranium, ce qui, selon nombre de ses collègues théoriciens, ne fonctionnerait probablement pas. À Livermore, Teller continua à travailler sur la bombe à hydrure et le résultat fut un raté. Ulam a un jour écrit à un collègue au sujet d’une idée qu’il avait partagée avec Teller: "Edward est plein d’enthousiasme face à ces possibilités; c’est peut-être une indication qu’elles ne fonctionneront pas." Fermi a dit un jour que Teller était le seul monomane qu'il connaissait qui avait plusieurs manies.11

La controverse Oppenheimer

Le témoignage de Teller contre Robert Oppenheimer en 1954 a renforcé son processus d'aliénation de plusieurs de ses anciens collègues de Los Alamos.

Le fossé entre Teller et nombre de ses collègues s’est creusé en 1954, lors de son témoignage contre Robert Oppenheimer, ancien chef de Los Alamos et membre de la Commission de l’énergie atomique, lors de l’audience d’autorisation de sécurité menée à Oppenheimer. Teller s'était souvent heurté à Oppenheimer à Los Alamos pour des questions relatives à la fois à la recherche sur la fission et à la fusion. Au cours du procès, il était le seul membre de la communauté scientifique à qualifier Oppenheimer de risque de sécurité.

Lors de l'audience, le procureur Roger Robb a demandé s'il envisageait de "suggérer que le Dr. Oppenheimer est déloyal aux États-Unis", Teller a répondu:

Je ne veux rien suggérer de la sorte. Je connais Oppenheimer comme une personne extrêmement alerte et très compliquée sur le plan intellectuel, et j’estime que ce serait présomptueux et faux de ma part d’essayer d’analyser ses motivations. Mais j'ai toujours présumé, et je suppose maintenant qu'il est loyal aux États-Unis. Je le crois et j'y croirai jusqu'à ce que je voie une preuve très concluante du contraire.12 Cependant, on lui a immédiatement demandé s'il pensait qu'Oppenheimer était un "risque pour la sécurité", ce à quoi il a témoigné:

Dans un grand nombre de cas, j'ai vu le Dr Oppenheimer jouer - j'ai compris que le Dr Oppenheimer avait agi - d'une manière qui était extrêmement difficile à comprendre pour moi. Je suis profondément en désaccord avec lui sur de nombreuses questions et ses actions me paraissent franchement confuses et compliquées. Dans cette mesure, j’ai envie de voir les intérêts vitaux de ce pays entre des mains que je comprends mieux et que je fais donc davantage confiance. Dans ce sens très limité, je voudrais exprimer le sentiment que je me sentirais personnellement plus en sécurité si les affaires publiques étaient entre les mains de tiers.12

Teller a également témoigné que l'opinion d'Oppenheimer sur le programme thermonucléaire semblait être davantage basée sur la faisabilité scientifique de l'arme que sur toute autre chose. Il a également témoigné que la direction d'Oppenheimer de Los Alamos constituait "un exploit très remarquable", à la fois en tant que scientifique et administrateur, louant son "esprit très vif" et ayant fait de "un directeur tout à fait merveilleux et excellent".

Après cela, cependant, il a expliqué en détail comment Oppenheimer avait entravé ses efforts en vue d'un programme de développement thermonucléaire actif et avait finalement critiqué la décision d'Oppenheimer de ne pas investir davantage de travail sur la question à différents moments de sa carrière, en déclarant:

S'il s'agit d'une question de sagesse et de jugement, comme le démontrent les actions menées depuis 1945, alors je dirais qu'il serait plus sage de ne pas autoriser.12

Après une audience publique, les autorités ont convenu avec Teller. L'autorisation de sécurité d'Oppenheimer a finalement été retirée et Teller a été traité comme un paria par plusieurs de ses anciens collègues. En réponse, Teller a commencé à se faire entendre par une foule plus militaire et gouvernementale, devenant le chouchou scientifique des hommes politiques et des penseurs conservateurs pour son plaidoyer en faveur de la suprématie scientifique et technologique américaine. Après le fait, Teller a toujours nié son intention de maudire Oppenheimer et a même prétendu qu'il tentait de l'exonérer. La preuve documentaire a suggéré que ce n'était probablement pas le cas, cependant. Six jours avant le témoignage, Teller a rencontré un agent de liaison du CEA et lui a suggéré d '"approfondir les accusations" dans son témoignage.13 Il a été suggéré que le témoignage de Teller contre Oppenheimer était une tentative de destituer Oppenheimer du pouvoir afin de lui permettre de devenir le leader de la communauté des scientifiques américains dans le domaine du nucléaire.14

Travail gouvernemental et plaidoyer politique

Au cours des années 1960, Teller s’est vigoureusement opposé au projet d’interdiction des essais nucléaires, déposant devant le Congrès et à la télévision.

Teller a été directeur du Laboratoire national Lawrence Livermore (1958-1960), qu'il a contribué à fonder (avec Ernest O. Lawrence). Il a ensuite été directeur associé. Il a présidé le comité qui a fondé le laboratoire de sciences spatiales à Berkeley. Il a également été professeur de physique à l'Université de Californie à Berkeley. Il était un défenseur infatigable d'un programme nucléaire solide et plaidait en faveur de la poursuite des essais et du développement. En fait, il a quitté le poste de directeur de Livermore afin de pouvoir mieux faire pression contre l'interdiction des essais proposée. Il a témoigné contre l'interdiction des essais à la fois devant le Congrès et à la télévision.

Après la controverse opposant Oppenheimer, Teller a été mis à l'écart par une grande partie de la communauté scientifique, mais pour des raisons évidentes, il était encore très apprécié des milieux scientifiques gouvernementaux et militaires. Parallèlement à son plaidoyer traditionnel en faveur du développement de l’énergie nucléaire, à son puissant arsenal nucléaire et à son programme vigoureux d’essais nucléaires, il a contribué à l’élaboration de normes de sûreté des réacteurs nucléaires en tant que président du Comité de sauvegarde du réacteur de la CEA à la fin des années 1940,15 et plus tard dirigeait un effort chez General Atomics pour concevoir des réacteurs de recherche dans lesquels une fusion nucléaire serait théoriquement impossible (TRIGA).15

Teller a créé le département des sciences appliquées de l'Université de Californie à Davis et le LLNL en 1963, qui occupe la chaire de professeur Edward Teller en son honneur.16 En 1975, il a pris sa retraite du laboratoire et de Berkeley. Il a été nommé directeur émérite du laboratoire Livermore et nommé chercheur principal à la Hoover Institution. Après la chute du communisme en Hongrie en 1989, il s'est rendu plusieurs fois dans son pays d'origine et a prêté une attention particulière aux changements politiques survenus dans ce pays.

Opération Plowshare et Project Chariot

Un de Char Ces projets impliquaient l’enchaînement de cinq dispositifs thermonucléaires pour créer le port artificiel.

Teller était l’un des avocats les plus connus et les plus connus dans le domaine des enquêtes sur les utilisations non militaires des explosifs nucléaires, connu sous le nom d’Opération Plowshare. L'un des projets les plus controversés qu'il proposa était un plan d'utilisation d'une bombe à hydrogène de plusieurs mégatonnes pour creuser un port en eau profonde de plus d'un kilomètre et demi de large à utiliser pour l'expédition de ressources provenant de gisements de charbon et de pétrole situés près de Point Hope. , Alaska. La Commission de l'énergie atomique a accepté la proposition de Teller en 1958 et l'a désignée Chariot de projet. Pendant que l'AEC explorait le site d'Alaska et retirait les terres du domaine public, Teller défendait publiquement les avantages économiques du plan, mais ne parvenait pas à convaincre les dirigeants locaux que son plan était viable sur le plan financier.17

D'autres scientifiques ont critiqué le projet comme potentiellement dangereux pour la faune locale et les Inupiats résidant à proximité de la zone désignée, qui n'ont été officiellement informés de ce plan qu'en 1960. De plus, il est apparu que le port resterait sous la glace pendant neuf mois. hors de l'année. En fin de compte, en raison de l’impossibilité financière du projet et des préoccupations liées aux problèmes de santé liés aux rayonnements, le projet a été annulé en 1962.

Une expérience connexe qui avait également l'aval de Teller était un projet d'extraction de pétrole des sables bitumineux de l'Athabasca dans le nord de l'Alberta avec des explosions nucléaires.18 Le plan a en réalité reçu l'aval du gouvernement de l'Alberta, mais il a été rejeté par le gouvernement du Canada sous le Premier ministre John Diefenbaker. En plus de s'opposer à la présence d'armes nucléaires au Canada, Diefenbaker craignait qu'un tel projet ne renforce l'intensification de l'espionnage soviétique dans le Nord canadien.

Île de trois milles

Teller comme "la seule victime de Three Mile Island" dans son 1979 le journal Wall Street annonce pro-nucléaire

Teller a eu une crise cardiaque en 1979, imputable à Jane Fonda; après l'accident de Three Mile Island, l'actrice avait fait pression contre le nucléaire tout en faisant la promotion de son dernier film, Le syndrome de chine (Un film décrivant un accident nucléaire qui avait par hasard été publié seulement un peu plus d'une semaine avant l'incident.) En réponse, Teller intervint rapidement pour faire pression en faveur de l'énergie nucléaire, témoignant de sa sûreté et de sa fiabilité, et après une telle rafale de l'activité a subi l'attaque. Teller a écrit deux pages réparties dans le le journal Wall Street paru le 31 juillet 1979 sous le titre "J'étais la seule victime de Three-Mile Island" qui s'ouvrit avec:

Le 7 mai, quelques semaines après l'accident de Three-Mile Island, j'étais à Washington. J'étais là pour réfuter une partie de la propagande que Ralph Nader, Jane Fonda et leurs semblables envoient aux médias dans le but de dissuader les gens de recourir à l'énergie nucléaire. J'ai 71 ans et je travaillais 20 heures par jour. La tension était trop. Le lendemain, j'ai eu une crise cardiaque. Vous pourriez dire que j'étais le seul dont le réacteur près de Harrisburg ait eu un impact sur la santé. Non, ce serait faux. Ce n'était pas le réacteur. C'était Jane Fonda. Les réacteurs ne sont pas dangereux.

Le lendemain, Le New York Times a publié un éditorial critiquant la publicité, notant qu'elle était commanditée par Dresser Industries, la société qui avait fabriqué l'une des vannes défectueuses ayant contribué à l'accident de Three Mile Island.19

Initiative de défense stratégique

Teller est devenu une force de lobbying majeure de l'Initiative de défense stratégique auprès du président Ronald Reagan dans les années 1980.

Dans les années 1980, Teller a entamé une campagne énergique contre ce que l’on a appelé plus tard l’Initiative de défense stratégique (IDS), qualifiée de "Star Wars" par les critiques, qui consiste à utiliser des lasers ou des satellites pour détruire les missiles balistiques russes entrants. Teller a fait pression auprès des agences gouvernementales - et a obtenu l'aval du président Ronald Reagan - pour son projet de développement d'un système utilisant des satellites élaborés utilisant des armes atomiques pour tirer des lasers à rayons X sur des missiles entrants - dans le cadre d'un programme de recherche scientifique plus large sur les défenses armes nucléaires. Cependant, un scandale a éclaté lorsque Teller (et son associé Lowell Wood) ont été accusés d’avoir délibérément surestimé le programme et encouragé peut-être le renvoi d’un directeur de laboratoire (Roy Woodruff) qui avait tenté de corriger l’erreur.19 Ses affirmations ont mené à une blague qui a circulé dans la communauté scientifique, selon laquelle une nouvelle unité d'optimisme sans fondement était désignée comme le conteur; un caissier était si grand que la plupart des événements devaient être mesurés chez des nanotellers ou des picotellers. De nombreux scientifiques de renom ont fait valoir que le système était inutile. Bethe, avec le physicien d’IBM Richard Garwin et son collègue de l’Université Cornell, Kurt Gottfried, ont écrit un article dans Scientifique américain qui a analysé le système et a conclu que tout ennemi présumé pouvait désactiver un tel système en utilisant des leurres appropriés. Le financement du projet a finalement été réduit.

De nombreux scientifiques se sont opposés à la défense stratégique pour des raisons morales ou politiques plutôt que purement techniques. Ils ont fait valoir que, même si un système efficace pouvait être mis en place, cela minerait le système de destruction mutuellement assurée (MAD) qui avait empêché une guerre totale entre les démocraties occidentales et le bloc communiste. Une défense efficace, ont-ils affirmé, rendrait une telle guerre "gagnable" et donc plus probable.

Malgré (ou peut-être à cause de) sa réputation de belliciste, Teller a déclaré publiquement qu'il regrettait l'utilisation des premières bombes atomiques sur des villes civiles pendant la Seconde Guerre mondiale. Il a en outre affirmé qu'avant le bombardement d'Hiroshima, il avait effectivement fait pression sur Oppenheimer pour qu'il utilise d'abord les armes lors d'une "manifestation" à laquelle pourraient assister le haut commandement japonais et les citoyens avant de les utiliser pour faire des milliers de morts. Le "père de la bombe à hydrogène" utiliserait cette position quasi anti-nucléaire (il dirait qu'il pensait que les armes nucléaires étaient malheureuses, mais que la course aux armements était inévitable en raison de la nature intraitable du communisme) pour promouvoir des technologies telles que SDI, affirmant qu'ils étaient nécessaires pour s'assurer que les armes nucléaires ne seraient plus jamais utilisées (Mieux vaut un bouclier qu'une épée était le titre d’un de ses livres sur le sujet).

Cependant, il existe des preuves contradictoires. Dans les années 1970, une lettre de Teller à Leo Szilard parue le 2 juillet 1945:

Notre seul espoir est de faire connaître nos résultats aux gens. Cela pourrait aider à convaincre tout le monde que la prochaine guerre serait fatale. À cette fin, l'utilisation réelle au combat pourrait même être la meilleure chose à faire.20 L’historien Barton Bernstein a affirmé que Teller avait "prétendu de manière peu convaincante" qu’il était un "dissident caché" de l’utilisation de l’arme.21 Dans son 2001 Mémoires, Teller affirme qu'il a fait pression sur Oppenheimer, mais que Oppenheimer l'avait convaincu de ne prendre aucune mesure et que les scientifiques devaient laisser les questions militaires entre les mains de l'armée; Teller affirme qu'il ne savait pas qu'Oppenheimer et d'autres scientifiques avaient été consultés sur l'utilisation réelle de l'arme et impliquait qu'Oppenheimer était hypocrite.15

Héritage

Edward Teller dans ses dernières années

Au début de sa carrière, Teller a contribué à la physique nucléaire et moléculaire, à la spectroscopie (les effets de Jahn-Teller et de Renner-Teller) et à la physique de surface. Son extension de la théorie de Fermi sur la désintégration bêta (sous la forme de ce qu'on appelle les transitions de Gamow-Teller) a fourni un tremplin important dans les applications de cette théorie. L'effet Jahn-Teller et la théorie BET ont conservé leur formulation d'origine et restent les piliers de la physique et de la chimie. Teller a également apporté des contributions à la théorie de Thomas-Fermi, précurseur de la théorie de la densité fonctionnelle, un outil moderne standard du traitement de la mécanique quantique de molécules complexes. En 1953, aux côtés de Nicholas Metropolis et Marshall Rosenbluth, Teller a co-écrit un article qui constitue un point de départ standard pour les applications du Monte Ca

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