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Rat musqué

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le rat musqué ou musquash (Ondatra zibethicus), la seule espèce du genre Ondatra, est un rongeur semi-aquatique de taille moyenne originaire d'Amérique du Nord et introduit dans certaines parties de l'Europe, de l'Asie et de l'Amérique du Sud. Le rat musqué se trouve dans les zones humides et est un animal très réussi dans un large éventail de climats et d'environnements.

Le rat musqué joue un rôle important dans la nature et est une ressource de nourriture et de fourrure pour les humains, tout en étant parfois un ravageur.

Aperçu et description

Les rats musqués peuvent être considérés comme des rats au sens général, en ce qu'ils sont des rongeurs de taille moyenne avec un mode de vie adaptable et un régime omnivore. Ce ne sont pas, cependant, des soi-disant "vrais rats", qui sont membres du genre Rattus. Les rats musqués sont membres de la superfamille des Muroidea, ainsi que de nombreux autres rongeurs, dont la plupart des souris et des rats, et font partie de la famille des Cricetidae, qui comprend des hamsters, des lemmings, des rats de meute et bien d'autres.

Le rat musqué est l'un des plus gros «rats». Il mesure environ 40 à 60 centimètres (16 à 24 pouces) de long, presque la moitié de cette queue, et pèse de 700 à 1800 grammes (1,5 à 4 livres). C'est environ quatre fois la taille du rat le plus connu, le rat brun (Rattus norvegicus), que l'on trouve en grand nombre comme ravageurs en Amérique du Nord et en Europe et qui sont également courants comme animaux de compagnie et animaux de laboratoire. Les rats musqués sont beaucoup plus petits que les castors (Castor canadensis), avec qui ils partagent souvent leur habitat. Les castors adultes pèsent de 14 000 à 40 000 grammes (30 à 88 livres) (Nowak 1983).

Les rats musqués sont couverts d'une fourrure courte et épaisse, de couleur brun moyen à foncé, avec le ventre un peu plus clair. La fourrure a deux couches, ce qui les protège de l'eau froide. Ils ont une longue queue recouverte d'écailles plutôt que de poils et sont aplaties verticalement pour les aider à nager. Quand ils marchent sur terre, la queue traîne sur le sol, ce qui rend leurs traces faciles à reconnaître. Le nom du rat musqué vient des deux glandes olfactives, qui se trouvent près de sa queue. Ils dégagent une forte odeur "musquée", que le rat musqué utilise pour marquer son territoire (Caras 1967; Nowak 1983).

Les rats musqués, comme la plupart des rongeurs, sont des reproducteurs prolifiques. Les femelles peuvent avoir 2 à 3 portées par an de 6 à 8 petits chacune. Les bébés naissent petits et glabres et ne pèsent qu'environ 22 grammes (0,8 once). Dans les environnements du sud, les jeunes rats musqués arrivent à maturité en 6 mois, tandis que dans les environnements plus froids du nord, cela prend environ un an. Les populations de rats musqués, comme celles de certains autres rongeurs, semblent suivre un schéma régulier d'augmentation et de déclin spectaculaire s'étalant sur une période de six à dix ans (MU 2007).

La vie semi-aquatique des rats musqués

Muskrat lodge, Maryland, États-Unis

Les rats musqués se trouvent dans la majeure partie du Canada et des États-Unis et dans une petite partie du nord du Mexique. Ils habitent toujours les zones humides, les zones dans ou à proximité des marais salants et d'eau douce, les rivières, les lacs ou les étangs. On ne les trouve pas dans l'État de Floride où Neofiber alleni, le rat musqué à queue ronde ou rat d'eau de Floride, remplit leur niche (Caras 1967).

Les rats musqués passent une grande partie de leur temps dans l'eau et sont bien adaptés à leur vie semi-aquatique, à la fois dans et hors de l'eau. Les rats musqués peuvent nager sous l'eau jusqu'à 15 minutes. Leurs corps, comme ceux des phoques et des baleines, sont moins sensibles à l'accumulation de dioxyde de carbone que ceux de la plupart des autres mammifères. Ils peuvent fermer leurs oreilles pour empêcher l'eau d'entrer. Leurs pattes postérieures sont semi-palmées, bien qu'en nageant, la queue soit leur principal moyen de propulsion (Voelker 1986).

Les rats musqués vivent normalement en groupes familiaux composés d'un couple masculin et féminin et de leurs petits. Les familles de rats musqués construisent des nids pour se protéger et protéger les jeunes du froid et des prédateurs. De vastes systèmes de terriers sont creusés dans le sol adjacent à l'eau avec une entrée sous-marine. Dans les marais, les lodges sont construits à partir de végétation et de boue. Dans les zones enneigées, ils gardent les ouvertures de leurs loges ouvertes en les bouchant avec de la végétation, qu'ils remplacent tous les jours. La plupart des loges de rats musqués sont balayées lors des inondations printanières et doivent être remplacées chaque année. Les rats musqués construisent également des plates-formes d'alimentation dans les zones humides. Il est également courant de trouver des rats musqués dans des loges de castors. Les rats musqués aident à maintenir les zones ouvertes dans les marais, ce qui contribue à fournir un habitat aux oiseaux aquatiques (Nowak 1983, Attenborourgh 2002; MU 2007).

Au printemps, les rats musqués se battent souvent avec d'autres rats musqués sur le territoire et les partenaires potentiels. Beaucoup sont blessés ou tués dans ces combats.

Les rats musqués sont plus actifs la nuit ou près de l'aube et du crépuscule. Ils se nourrissent de quenouilles et d'autres végétaux aquatiques. Ils ne stockent pas de nourriture pour l'hiver, mais mangent parfois l'intérieur de leurs loges ou volent la nourriture que les castors ont stockée. Les matières végétales représentent environ 95 pour cent de leur alimentation, mais elles mangent également de petits animaux comme les moules d'eau douce, les grenouilles, les écrevisses, les poissons et les petites tortues (Caras 1967; Nowak 1983).

Les rats musqués constituent une ressource alimentaire importante pour de nombreux autres animaux, notamment les visons, les renards, les coyotes, les loups, les lynx, les ours, les aigles, les serpents, les alligators et les grands hiboux et faucons. Les loutres, les tortues serpentines et les gros poissons comme les proies de brochets sur les bébés rats musqués. Pendant l'hiver, le caribou et le wapiti se nourrissent parfois de la végétation qui forme les huttes de rats musqués lorsque les autres aliments sont rares (MU 2007).

Rats musqués et humains

Rat musqué en France

Les rats musqués ont parfois été une ressource alimentaire pour les humains. On dit que la viande de rat musqué a le goût du lapin ou du canard. Dans l'archidiocèse catholique romain de Détroit, il existe une dérogation de longue date permettant aux catholiques de consommer du rat musqué le mercredi des cendres et le vendredi de carême lorsque la consommation de viande, à l'exception du poisson, est interdite. Parce que le rat musqué vit dans l'eau, il est considéré comme un poisson dans ce cas (Lukowski 2007), tout comme le capybara, un autre rongeur.

Les Amérindiens ont longtemps considéré le rat musqué comme un animal très important. Dans plusieurs mythes de la création amérindienne, c'est le rat musqué qui plonge au fond de la mer primordiale pour faire remonter la boue à partir de laquelle la terre est créée, après que d'autres animaux aient échoué dans la tâche. Le nom musquash vient de la langue crie, tandis que les Canadiens francophones appellent le rat musqué rat musqué (Musgrave 2007; MU 2007).

La fourrure du rat musqué est très chaude et de bonne qualité, et le piégeage des rats musqués pour leur fourrure est devenu une industrie importante au début du XXe siècle aux États-Unis. À cette époque, les rats musqués ont été introduits en Europe en tant que ressource en fourrure. Ils se sont répandus dans toute l'Europe du Nord et l'Asie. Certains pays européens, comme la Belgique et les Pays-Bas, considèrent le rat musqué comme un ravageur à exterminer. Par conséquent, l'animal est piégé et chassé pour maintenir la population au plus bas. Le rat musqué est considéré comme un ravageur parce que son fouissement cause des dommages aux digues et aux digues dont ces pays de basse altitude dépendent pour se protéger des inondations. Les rats musqués mangent aussi parfois du maïs et d'autres cultures agricoles et maraîchères (Nowak 1983).

Les rats musqués continuent de prospérer dans la plupart de leur habitat d'origine et dans les zones où ils ont été introduits. (Ils ont également été introduits dans le sud de l'Amérique du Sud.) Bien qu'une grande partie de l'habitat des zones humides ait été éliminée en raison de l'activité humaine, un nouvel habitat pour le rat musqué a été créé par la construction de canaux ou de canaux d'irrigation et le rat musqué reste commun et largement répandu. Ils peuvent vivre le long de cours d'eau qui contiennent de l'eau sulfureuse qui s'écoule des mines de charbon. Les poissons et les grenouilles périssent dans ces ruisseaux, mais les rats musqués peuvent prospérer et occuper les zones humides. Les rats musqués bénéficient également de la réduction humaine de certains de leurs prédateurs (Nowak 1983).

Les références

  • Attenborough, D. 2002. La vie des mammifères. Princeton, New Jersey: Princeton University Press. ISBN 0691113246.
  • Caras, R. 1967. Mammifères nord-américains. New York: Galahad Books. ISBN 088365072X.
  • Lukowski, K. 2007. "L'amour du rat musqué? C'est une chose de Carême pour la zone en aval." Le site Web officiel de l'archidiocèse de Détroit. Récupéré le 11 novembre 2007.
  • Université McMaster (MU). 2007 Le rat musqué. ScienceMcMaster. Récupéré le 11 novembre 2007.
  • Musgrave, P. 2007. Comment le rat musqué a créé le monde. Muskrat.com. Récupéré le 11 novembre 2007.
  • Nowak, R. et J. Paradiso. 1983. Les mammifères marcheurs du monde. Baltimore, Maryland: The John Hopkins University Press. ISBN 0801825253.
  • Voelker, W. 1986. L'histoire naturelle des mammifères vivants. Medford, New Jersey: Plexus Publishing, Inc. ISBN 0937548081.

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