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Puma (Puma concolor) est un très gros chat sauvage du Nouveau Monde (famille des félidés), caractérisé par un corps élancé, de longues pattes postérieures, des griffes rétractables et généralement un pelage fauve, grisâtre ou rougeâtre sans motif. Aussi connu sous le nom puma, Lion de montagne, ou panthère, selon la région, ce grand chat solitaire a la plus grande aire de répartition de tous les mammifères terrestres sauvages de l'hémisphère occidental (Iriarte et al.1990), s'étendant du Yukon au Canada au sud des Andes d'Amérique du Sud. C'est également le deuxième chat le plus lourd du Nouveau Monde, après le jaguar, et le quatrième plus lourd du monde, après le tigre, le lion et le jaguar, bien qu'il soit le plus étroitement lié aux félins plus petits.

Espèce généraliste adaptable, le couguar se trouve dans tous les principaux types d'habitats du Nouveau Monde. Prédateur de traque et d'embuscade capable, le couguar poursuit une grande variété de proies. Les principales sources de nourriture comprennent les ongulés tels que les cerfs et les mouflons d'Amérique, ainsi que les bovins, les chevaux et les moutons domestiques, en particulier dans la partie nord de son aire de répartition, mais il chasse des espèces aussi petites que les insectes et les rongeurs. En tant que prédateur au sommet de sa chaîne alimentaire, le couguar aide à maintenir l'équilibre des populations d'espèces de proies.

Le couguar préfère les habitats avec des sous-bois denses et des zones rocheuses pour la traque, mais il peut vivre dans des zones ouvertes. C'est un chat solitaire et évite généralement les gens. Les attaques contre les humains restent rares.

En raison de la persécution consécutive à la colonisation européenne des Amériques et du développement humain continu de l'habitat du couguar, les populations ont chuté dans de nombreuses parties de son aire de répartition historique. En particulier, le couguar a disparu dans l'est de l'Amérique du Nord, à l'exception d'une sous-population isolée en Floride; l'animal peut recoloniser des parties de son ancien territoire oriental. Avec sa vaste gamme, le puma a des dizaines de noms communs et diverses références dans la mythologie des peuples autochtones des Amériques et dans la culture contemporaine.

La description

Caractéristiques physiques

Bien que les couguars ressemblent au chat domestique, ils sont à peu près de la même taille qu'un humain adulte.

Les couguars sont des chats minces, à la tête un peu ronde et aux oreilles dressées. Ils ont des quartiers avant, un cou et une mâchoire puissants, ce qui leur permet de saisir et de tenir de grandes proies. Comme tous les chats, ils marchent sur quatre pieds, de manière digitigrade, c'est-à-dire sur leurs orteils. Leurs pattes postérieures sont plus longues et plus fortes que leurs pattes antérieures, ce qui leur donne la force de sprinter et de sauter, mais pas l'endurance pour la course longue distance. Ils ont de grandes pattes, avec cinq griffes rétractables sur leurs pattes avant (une une griffe de rosée) et quatre sur leurs pattes postérieures. Les pattes avant et les griffes plus grandes sont des adaptations à des proies qui s'accrochent (Wright et Amirault-Langlais 2007).

Les couguars ont proportionnellement les pattes postérieures les plus grandes de la famille des chats (Nowell et Jackson 2006), permettant une grande capacité de saut et de sprint court. Un saut vertical exceptionnel de 5,4 mètres (18 pieds) est signalé pour le couguar (SDZ 2008). La capacité de saut horizontal est suggérée de 6 à 12 mètres (20 à 40 pieds). Le couguar peut courir aussi vite que 55 kilomètres à l'heure (35 milles à l'heure) (CanGeo 2008), mais il est mieux adapté aux sprints courts et puissants plutôt qu'aux longues poursuites.

Patte arrière d'un couguar

La coloration du couguar est simple (d'où le latin concolor) mais peut varier considérablement entre les individus et même entre frères et sœurs. Le pelage est généralement fauve, mais varie du gris argenté ou rougeâtre, avec des taches plus claires sur le dessous du corps, y compris les mâchoires, le menton et la gorge. Les nourrissons sont repérés et naissent avec des yeux bleus et des anneaux sur la queue (Nowell et Jackson 2006); les juvéniles sont pâles et des taches sombres restent sur leurs flancs (DEC 2008). Malgré des anecdotes contraires, et même des ouvrages de référence citant que les formes mélaniques (noires) des couguars sont courantes (Grzimek et al.2004), d'autres autorités soutiennent que la coloration tout noir (mélanisme) n'a jamais été documentée chez les couguars (Glenn 2006) .3 Le terme "panthère noire" est utilisé familièrement pour désigner les individus mélaniques d'autres espèces, en particulier les jaguars et les léopards (MB).

Les couguars sont de gros chats. Alors que la famille des chats (Felidae) est généralement divisée en "grands chats" de la sous-famille Pantherinae et les "petits chats" de la sous-famille Felinae, le couguar fait partie de la sous-famille Felinae et peut cependant peser autant ou plus que certains les "gros chats". Les couguars peuvent être aussi gros que les jaguars, mais sont moins musclés et puissants; là où leurs aires de répartition se chevauchent, le couguar a tendance à être plus petit que la moyenne. Le couguar est en moyenne plus lourd que le léopard, mais plus petit que le tigre ou le lion. Les couguars adultes mesurent environ 60 à 80 centimètres (2,0 à 2,7 pieds) de hauteur aux épaules. La longueur des mâles adultes est d'environ 2,4 mètres (8 pieds) de long, du nez à la queue, avec des portées globales comprises entre 1,5 et 2,75 mètres (5 et 9 pieds) du nez à la queue suggérées pour l'espèce en général (TPW; DEC 2008). Les hommes ont un poids moyen d'environ 53 à 72 kilogrammes (115 à 160 livres). Dans de rares cas, certains peuvent atteindre plus de 120 kilogrammes (260 livres). Le poids moyen des femelles est compris entre 34 et 48 kilogrammes (75 et 105 livres (Nowell et Jackson 2006). La taille du couguar est la plus petite près de l'équateur et plus grande vers les pôles (Iriarte et al. 1990).

Contrairement aux membres du genre "big cat" Panthera-tigre (Panthera tigris), Lion (Panthera leo), jaguar (Panthera onca)et léopard (Panthera pardus-le couguar ne peut pas rugir, sans le larynx spécialisé et l'appareil hyoïde de Panthera (Weissengruber et al.2002). Comme les chats domestiques, les couguars vocalisent des sifflements, des grognements et des ronronnements aigus, ainsi que des gazouillis et des sifflements. Ils sont bien connus pour leurs cris, référencés dans certains de ses noms communs, bien que ceux-ci puissent souvent être les appels mal interprétés d'autres animaux (ECF 2006)

Comportement et alimentation

Les couguars sont des prédateurs embusqués, se nourrissant principalement de cerfs et d'autres mammifères.

Comme tous les chats, le couguar est un carnivore obligé, nécessitant de la viande dans son alimentation. (Certaines espèces de chats, comme les lynx roux, complètent leur régime de viande avec des fruits). Comme avec d'autres chats, les dents des couguars sont bien adaptées à leur alimentation, avec de longues canines pour saisir les proies et des molaires en forme de lame pour couper la chair (Voelker 1986).

Prédateur généraliste prospère, le couguar mange tout animal qu'il peut attraper, des insectes aux grands ongulés. Ses espèces de proies les plus importantes sont diverses espèces de cerfs, en particulier en Amérique du Nord; le cerf mulet, le cerf de Virginie, le wapiti et même le gros orignal sont capturés par le chat. D'autres espèces comme le mouflon d'Amérique, les chevaux et le bétail domestique comme le bétail et les moutons sont également des bases alimentaires primaires dans de nombreuses régions. Une enquête menée en Amérique du Nord a révélé que 68% des proies étaient des ongulés, en particulier des cerfs. Seule la panthère de Floride (une sous-espèce de couguar) présentait des variations, préférant souvent les porcs sauvages et les tatous (Iriarte et al. 1990). Une enquête dans le parc national de Yellowstone a montré que les wapitis suivis par le cerf mulet étaient les principales cibles du couguar; la base des proies est partagée avec les loups gris du parc, avec lesquels le couguar est en compétition pour les ressources (Akenson et al. 2007; Oakleaf et al. 2007). Une autre étude sur la mortalité hivernale (novembre-avril) en Alberta a montré que les ongulés représentaient plus de 99% de l'alimentation des couguars. Appris, la reconnaissance individuelle des proies a été observée, car certains couguars tuaient rarement les mouflons d'Amérique, tandis que d'autres comptaient beaucoup sur l'espèce (Ross et al., 1993).

Dans la gamme des couguars d'Amérique centrale et d'Amérique du Sud, la proportion de cerfs dans l'alimentation diminue. Les mammifères de petite à moyenne taille sont préférés, y compris les gros rongeurs tels que le capybara. Les ongulés ne représentaient que 35% des proies dans une enquête, soit environ la moitié de celle de l'Amérique du Nord. La concurrence avec le plus grand jaguar a été suggérée pour la diminution de la taille des proies (Iriarte et al. 1990). Les autres espèces de proies répertoriées du couguar comprennent les souris, le porc-épic et les lièvres. Les oiseaux et les petits reptiles sont parfois la proie du sud, mais cela est rarement enregistré en Amérique du Nord (Iriarte et al. 1990).

Bien que capable de sprinter, le couguar est généralement un prédateur en embuscade. Il traque à travers les broussailles et les arbres, à travers les rebords ou autres endroits couverts, avant de faire un bond puissant sur le dos de sa proie et une morsure de cou suffocante. Le couguar est capable de briser le cou de certaines de ses petites proies avec une forte morsure et un élan entraînant l'animal au sol (Wrightv et Amirault-Langlais. 2007). Il a une colonne vertébrale flexible qui facilite sa technique de mise à mort.

Les tueries sont généralement estimées à environ un grand ongulé toutes les deux semaines. La période se rétrécit pour les femelles qui élèvent des jeunes, et peut être aussi courte qu'une mise à mort tous les trois jours lorsque les oursons sont presque matures vers 15 mois (Nowell et Jackson 2006). Le chat traîne généralement une mise à mort à un endroit préféré, le couvre avec une brosse et revient se nourrir sur une période de plusieurs jours. Il est généralement rapporté que le couguar n'est pas un charognard et consommera rarement des proies qu'il n'a pas tuées; mais les carcasses de cerfs laissées exposées pour l'étude ont été récupérées par des couguars en Californie, ce qui suggère un comportement plus opportuniste (Bauer et al. 2005).

Le couguar est adepte de l'escalade, ce qui lui permet d'échapper aux concurrents canins. Bien qu'il ne soit pas fortement associé à l'eau, il peut nager (SDZ 2008).

Reproduction et cycle de vie

Les femelles atteignent la maturité sexuelle entre un an et demi et trois ans. Ils pondent généralement une portée tous les deux à trois ans tout au long de leur vie reproductive (UDWR 1999); la période peut être aussi courte qu'un an (Nowell et Jackson 2006). Les femelles sont en œstrus pendant environ 8 jours sur un cycle de 23 jours; la période de gestation est d'environ 91 jours (Nowell et Jackson 2006). Les femelles sont parfois signalées comme monogames (CanGeo 2008), mais cela est incertain et la polygamie peut être plus courante. La copulation est brève mais fréquente.

Chatons cougar

Seules les femmes participent à la parentalité. Les couguars femelles sont farouchement protectrices de leurs chatons et ont été vues pour combattre avec succès des animaux aussi grands que des grizzlis pour leur défense. La taille de la portée est comprise entre un et six chatons, généralement deux ou trois. Les grottes et autres alcôves qui offrent une protection sont utilisées comme tanières à litière. Nés aveugles, les chatons sont complètement dépendants de leur mère au début et commencent à être sevrés vers l'âge de trois mois environ. À mesure qu'ils grandissent, ils commencent à faire des incursions avec leur mère, visitant d'abord les sites de mise à mort et après six mois commençant à chasser de petites proies par eux-mêmes (UDWR 1999). Les taux de survie des chaton sont un peu plus d'un par portée (Nowell et Jackson 2006).

Les sous-adultes quittent leur mère pour tenter d'établir leur propre territoire vers l'âge de deux ans et parfois plus tôt; les mâles ont tendance à partir plus tôt. Une étude a montré une morbidité élevée chez les couguars qui voyagent le plus loin de l'aire de répartition maternelle, souvent en raison de conflits avec d'autres couguars (conflit «intraspécifique») (UDWR 1999). Des recherches au Nouveau-Mexique ont montré que "les mâles se dispersaient beaucoup plus loin que les femelles, étaient plus susceptibles de parcourir de grandes étendues d'habitat non couguar et étaient probablement les plus responsables du flux de gènes nucléaires entre les parcelles d'habitat" (Sweanor et al. 2000).

L'espérance de vie dans la nature est signalée entre 8 et 13 ans, et se situe probablement en moyenne entre 8 et 10; une femelle d'au moins 18 ans aurait été tuée par des chasseurs sur l'île de Vancouver (Novell et Jackson 2006). Les couguars peuvent vivre jusqu'à 20 ans en captivité. Les causes de décès dans la nature comprennent l'invalidité et les maladies, la concurrence avec d'autres couguars, la famine, les accidents et, lorsque cela est autorisé, la chasse humaine. Le virus de l'immunodéficience féline, une maladie endémique semblable au sida chez les chats, est bien adapté au couguar (Biek et al. 2003).

Structure sociale et domaine vital

Comme presque tous les chats, le couguar est un animal solitaire. Seules les mères et les chatons vivent en groupe, les adultes ne se réunissant que pour s'accoupler. Il est secret et crépusculaire, étant le plus actif à l'aube et au crépuscule.

Le couguar est territorial et persiste à de faibles densités de population.

Les estimations de la taille des territoires varient considérablement. Grzimek et al. (2004) indiquent que l'aire de répartition des mâles est d'au moins 260 kilomètres carrés (100 milles carrés) et que, dans l'ensemble, le domaine vital de l'espèce varie de 32 à 1 031 kilomètres carrés. Un rapport en Canadian Geographic note de vastes territoires masculins de 150 à 1000 kilomètres carrés (58 à 386 milles carrés) avec des aires de répartition féminines deux fois plus petites (CanGeo 2008). D'autres recherches suggèrent une limite inférieure de 25 km² (10 mi2) pour l'espèce, mais une limite supérieure encore plus élevée de 1300 km² (500 mi2) pour les mâles (UDWR 1999). Aux États-Unis, de très grandes aires de répartition ont été signalées au Texas et dans les Black Hills du nord des grandes plaines, dépassant 775 km² (300 mi2) (Mahaffy 2004). Les aires de répartition des mâles peuvent inclure ou chevaucher celles des femelles mais, au moins là où elles sont étudiées, pas celles d'autres mâles, ce qui sert à réduire les conflits entre les couguars. Les plages de femelles peuvent se chevaucher légèrement.

Les marques de grattage, l'urine et les matières fécales sont utilisées pour marquer le territoire et attirer les partenaires. Les mâles peuvent gratter ensemble un petit tas de feuilles et d'herbes, puis uriner dessus pour marquer le territoire (SDZ 2008).

La taille des domaines vitaux et l'abondance globale des couguars dépendent du terrain, de la végétation et de l'abondance des proies (UDWR 1999). Une femelle adjacente aux montagnes de San Andres, par exemple, a été trouvée avec une large gamme de 215 km² (83 mi2), rendue nécessaire par une faible abondance de proies (Sweanor et al. 2000). La recherche a montré une abondance de couguars de 0,5 animal à 7 (dans une étude en Amérique du Sud) pour 100 km² (38 mi2) (Nowell et Jackson 2006).

Parce que les mâles se dispersent plus loin que les femelles et rivalisent plus directement pour les partenaires et le territoire, ils sont plus susceptibles d'être impliqués dans un conflit. Lorsqu'un sous-adulte ne quitte pas son aire de répartition maternelle, par exemple, il peut être tué par son père (Mahaffy 2004). Lorsque les hommes se rencontrent, ils sifflent et crachent, et peuvent s'engager dans un conflit violent si aucun ne recule. La chasse ou la réinstallation du couguar peut augmenter les rencontres agressives en perturbant les territoires et en mettant en contact des animaux jeunes et transitoires avec des individus établis (WEG 2007).

Écologie

Distribution et habitat

Le couguar a la plus grande gamme d'animaux terrestres sauvages des Amériques. Son aire de répartition s'étend sur 110 degrés de latitude, du nord du Yukon au Canada aux sud des Andes. C'est l'une des trois seules espèces de chats, avec le lynx roux et le lynx canadien, originaire du Canada (Wright et Amirault-Langlais. 2007). Sa large distribution découle de son adaptabilité à pratiquement tous les types d'habitats: on le trouve dans tous les types de forêts ainsi que dans les plaines et les déserts montagneux. Des études montrent que le couguar préfère les régions à sous-bois dense, mais peut vivre avec peu de végétation dans les zones ouvertes (UICN 2002). Ses habitats préférés comprennent des canyons escarpés, des escarpements, des roches de bordure et des broussailles denses (SDZ 2008).

Cougar, photographié au Arizona-Sonora Desert Museum, Tucson, Arizona.

Le couguar a disparu de la majeure partie de son aire de répartition nord-américaine, à l'exception de la Floride au cours des deux siècles qui ont suivi la colonisation européenne et a fait face à de graves menaces dans les autres. À l'heure actuelle, le puma coule dans la plupart des États de l'Ouest américain, dans les provinces canadiennes de l'Alberta et de la Colombie-Britannique et dans le territoire canadien du Yukon. Certains croient qu'il peut exister de petites populations reliques (environ 50 individus), en particulier dans les Appalaches et dans l'est du Canada. Il y a eu des rapports largement débattus d'une recolonisation possible de l'est de l'Amérique du Nord, des preuves ADN ont suggéré sa présence dans l'est de l'Amérique du Nord, tandis qu'une carte consolidée des observations de couguars montre de nombreux rapports, depuis le centre-ouest des Grandes Plaines jusqu'à l'est du Canada. Les observations de couguars dans l'est des États-Unis se poursuivent alors que des couguars avec progéniture ont été observés dans le Maine, le Vermont, le New Hampshire et le Michigan. Cependant, la seule population orientale connue sans équivoque est la panthère de Floride, qui est en danger critique d'extinction.

Au sud du Rio Grande, l'Union internationale pour la conservation de la nature et des ressources naturelles (UICN) répertorie le chat dans tous les pays d'Amérique centrale et d'Amérique du Sud, à l'exception du Costa Rica et du Panama (UICN 2002). Bien que des statistiques spécifiques aux États et aux provinces soient souvent disponibles en Amérique du Nord, on en sait beaucoup moins sur le chat dans son aire de répartition sud.

La population reproductrice totale du couguar est estimée à moins de 50 000 par l'UICN, avec une tendance à la baisse (UICN 2002). Les statistiques américaines au niveau des États sont souvent plus optimistes, ce qui suggère que les populations de couguars ont rebondi. En Oregon, une population en bonne santé de 5 000 a été signalée en 2006, dépassant un objectif de 3 000 (ODFW 2006). La Californie a activement cherché à protéger le chat et un nombre similaire de couguars a été suggéré, entre 4 000 et 6 000 (CDFG 2007).

Rôle écologique, prédation et compétition

Mis à part les humains, aucune espèce ne se nourrit de couguars matures à l'état sauvage. Le chat n'est cependant pas le prédateur de l'apex sur une grande partie de son aire de répartition. Dans son aire septentrionale, le couguar interagit avec d'autres prédateurs puissants tels que le loup gris, l'ours noir et le grizzli. Dans le sud, le couguar doit rivaliser avec le plus grand jaguar. En Floride, il rencontre l'alligator américain.

Empreinte de patte avant d'un couguar. Une empreinte de patte adulte mesure environ 10 cm (4 pouces) de long (ESD 1991).

L'écosystème du parc national de Yellowstone fournit un microcosme fructueux pour étudier l'interaction inter-prédateurs en Amérique du Nord. Des trois grands prédateurs, l'ours brun massif semble dominant, souvent, mais pas toujours, capable de chasser à la fois la meute de loups gris et le couguar. Une étude a révélé que des ours bruns ou noirs ont visité 24% des couguars tués dans les parcs nationaux de Yellowstone et de Glacier, usurpant 10% des carcasses (COSEPAC 2002).

Le loup gris et le couguar rivalisent plus directement pour les proies, surtout en hiver. Bien qu'individuellement plus puissant que le loup gris, un couguar solitaire peut être dominé par la structure de meute des canines. Les loups peuvent voler des morts et parfois tuer le chat. Un rapport décrit un grand groupe de 14 loups tuant une couguar et ses chatons. Inversement, les loups solitaires sont désavantagés et auraient été tués par des couguars. Les loups affectent plus largement la dynamique et la répartition des populations de couguars en dominant le territoire et les opportunités de proies, et en perturbant le comportement du félin. Un chercheur de l'Oregon note: "Lorsqu'il y a une meute, les couguars ne sont pas à l'aise avec leurs abats ou leurs chatons. Souvent, un gros couguar tuera un loup, mais le phénomène de meute change la table" (Cockle 2006). Les deux espèces, quant à elles, sont capables de tuer des prédateurs de taille moyenne tels que les lynx roux et les coyotes et ont tendance à supprimer leur nombre (Akenson 2007).

Dans la partie sud de son aire de répartition, le couguar et le jaguar partagent des territoires qui se chevauchent (Hamdig 2006). Le jaguar a tendance à prendre des proies plus grosses et le couguar plus petit là où ils se chevauchent, ce qui réduit la taille du couguar (Iriarte et al. 1990). Des deux félins, le couguar semble le mieux à même d'exploiter une niche de proies plus large et des proies plus petites (Nuanaez et al. 2000).

Comme tout prédateur au sommet ou à proximité du sommet de sa chaîne alimentaire, le couguar a un impact sur la population d'espèces proies. La prédation par les couguars a été liée aux changements dans la composition des espèces de cerfs dans une région. Par exemple, une étude menée en Colombie-Britannique a observé que la population de cerfs mulets, une proie couguar favorisée, diminuait tandis que la population de cerfs de Virginie qui s'attaquaient moins fréquemment augmentait (Robinson et al.2002). La marmotte de l'île de Vancouver, une espèce en voie de disparition endémique à une région de population dense de couguars, a vu ses effectifs diminuer en raison de la prédation par le couguar et le loup gris (Bryant et Page 2005).

Dénomination et étymologie

Le couguar a de nombreux noms en anglais, dont puma et Lion de montagne sont populaires. D'autres noms incluent catamount, panthère, peintre à cause de sa pointe de queue noire, et crieur de montagne. En Amérique du Nord, «panthère» est utilisé le plus souvent pour désigner la sous-population de panthères de Floride. En Amérique du Sud, "panthère" se réfère à la fois aux formes tachetées et noires du jaguar, alors qu'il est également largement utilisé pour désigner le léopard de l'Ancien Monde.

Le couguar détient le record du monde pour l'animal avec le plus grand nombre de noms en raison de sa large distribution à travers l'Amérique du Nord et du Sud. Il compte plus de 40 noms en anglais seulement (Guinness 2003, 49).

"Cougar" est emprunté aux Portugais çuçuarana, via le français; le terme était à l'origine dérivé de la langue Tupi. Une forme actuelle au Brésil est suçuarana. "Puma" vient, via l'espagnol, de la langue quechua du Pérou (Harper 2001a, 2001b).

Taxonomie et évolution

Le couguar est le plus grand des "petits chats". Il est placé dans la sous-famille Felinae, bien que ses caractéristiques en vrac soient similaires à celles des grands félins de la sous-famille Pantherinae (Wozencraft 2005). La famille des félidés serait originaire d'Asie il y a environ 11 millions d'années. La recherche taxonomique sur les félidés reste partielle et une grande partie de ce qui est connu sur leur histoire évolutive est basée sur l'analyse de l'ADN mitochondrial (Nicholas 2006), car les chats sont mal représentés dans les archives fossiles (Johnson et al.2006), et il y a des intervalles de confiance significatifs avec des dates suggérées.

Bien que grand, le couguar est étroitement lié aux petits félins.

Dans la dernière étude génomique de Felidae, l'ancêtre commun d'aujourd'hui Leopardus, Lynx, Puma, Prionailurus, et Felis les lignées ont migré à travers le pont terrestre de Béring vers les Amériques il y a environ 8 à 8,5 millions d'années (mya). Les lignées ont ensuite divergé dans cet ordre (Johnson et al. 2006). Les félins d'Amérique du Nord ont ensuite envahi l'Amérique du Sud 3 millions d'années dans le cadre du Great American Interchange, après la formation de l'isthme de Panama. À l'origine, le couguar appartenait à Felis, le genre qui comprend le chat domestique, mais il est maintenant placé dans Puma avec le jaguarundi, un chat un peu plus d'un dixième de son poids.

Des études ont indiqué que le couguar et le jaguarundi sont les plus étroitement liés au guépard moderne d'Afrique et d'Asie occidentale (Johnson et al.2006; Culver et al.2000), mais la relation n'est pas résolue. Il a été suggéré que la lignée des guépards s'écartait de la Puma dans les Amériques et a migré vers l'Asie et l'Afrique (Johnson et al.2006; Culver et al.2000), tandis que d'autres recherches suggèrent que le guépard a divergé dans le Vieux Monde lui-même (Ross et al.2005). Le contour de la petite migration féline vers les Amériques n'est donc pas clair.

Des études récentes ont démontré un haut niveau de similitude génétique parmi les populations de couguars d'Amérique du Nord, suggérant qu'elles sont toutes des descendants assez récents d'un petit groupe ancestral. Culver et al. (2000) suggèrent que la population d'origine nord-américaine de Puma concolor a disparu au cours des extinctions du Pléistocène il y a environ 10 000 ans, lorsque d'autres grands mammifères, tels que Smilodon, a également disparu. L'Amérique du Nord a ensuite été repeuplée par un groupe de couguars d'Amérique du Sud (Culver et al. 2000).

Sous-espèces

Jusqu'à la fin des années 90, jusqu'à 32 sous-espèces ont été enregistrées; cependant, une étude génétique récente de l'ADN mitochondrial (Culver et al. 2000) a révélé que bon nombre d'entre eux sont trop similaires pour être reconnus comme distincts au niveau moléculaire. Suite aux recherches, le canonical Espèces de mammifères du monde (3e édition) reconnaît six sous-espèces, dont cinq se trouvent uniquement en Amérique latine (Wozencraft 2005):

Puma argentin (Puma concolor cabrerae)
comprend les sous-espèces précédentes et les synonymes hudsonii et puma (Marcelli, 1922);
Cougar costaricien (Puma concolor costaricensis)
Cougar de l'est de l'Amérique du Sud (Puma concolor anthonyi)
comprend les sous-espèces précédentes et les synonymes acrocodia, borbensis, capricornensis, concolor (Pelzeln, 1883), greeni et Nigra;
Cougar nord-américain (Puma concolor couguar)
comprend les sous-espèces précédentes et les synonymes arundivaga, aztèque, browni, californica, coryi, floridana, hippolestes, improcera, kaibabensis, mayensis, missoulensis, Olympe, oregonensis, schorgeri, stanleyana, vancouverensis et youngi;
Cougar du nord de l'Amérique du Sud (Puma concolor concolor)
comprend les sous-espèces précédentes et les synonymes bangsi, incarum, osgoodi, soasoaranna, soderstromii, sucuacuara et wavula;
Puma sud-américain (Puma concolor puma)
comprend les sous-espèces précédentes et les synonymes araucanus, concolor (Gay, 1847), patagonica, pearsoni et puma (Trouessart, 1904)

Le statut de la panthère de Floride, ici effondrée dans le couguar nord-américain, reste incertain. Il est toujours régulièrement répertorié comme sous-espèce Puma concolor coryi dans les travaux de recherche, y compris ceux directement concernés par sa conservation (Conroy et al. 2006). Culver et al. (2000) ont eux-mêmes noté une variation des microsatellites dans la panthère de Floride, probablement en raison de la consanguinité; en réponse à la recherche, une équipe de conservation suggère "le degré auquel la communauté scientifique a accepté les résultats de Culver et al. et le changement proposé dans la taxonomie n'est pas résolu pour le moment" (FPRT 2006).

État de conservation

La conservation des couguars dépend de la préservation de leur habitat.

L'Union mondiale pour la nature (UICN) classe actuellement le couguar comme une espèce «presque menacée». Il a fait passer le statut du couguar du «moindre souci», tout en laissant ouverte la possibilité qu'il soit élevé à «vulnérable» lorsque de plus grandes données sur la répartition du chat seront disponibles (UICN 2002). Le couguar est réglementé par l'annexe I de la Convention sur le commerce international des espèces de faune et de flore sauvages menacées d'extinction (CITES 2008), ce qui rend le commerce international illégal de spécimens ou de parties.

À l'est du Mississippi, la seule population de couguars connue sans équivoque aux États-Unis est la panthère de Floride. Le Fish and Wildlife Service des États-Unis a toujours reconnu à la fois un couguar de l'Est et la panthère de Floride, offrant une protection en vertu de l'Endangered Species Act. Certaines autorités taxonomiques ont effondré les deux désignations dans le couguar nord-américain, les sous-espèces de l'Est ou de la Floride n'étant pas reconnues (Wozencraft 2005), tandis qu'une désignation de sous-espèce reste reconnue par certains scientifiques de la conservation (Conroy et al.2006).

Le couguar est également protégé dans une grande partie du reste de son aire de répartition. En 1996, la chasse au couguar était interdite en Argentine, au Brésil, en Bolivie, au Chili, en Colombie, au Costa Rica, en Guyane française, au Guatemala, au Honduras, au Nicaragua, au Panama, au Paraguay, au Suriname, au Venezuela et en Uruguay. (Le Costa Rica et le Panama ne figurent pas sur la liste des pays de l'aire de répartition actuelle par l'UICN.) Le chat n'a fait l'objet d'aucune protection légale en Équateur, au Salvador et en Guyane (Nowell et Jackson 2006). La chasse réglementée au couguar est encore courante aux États-Unis et au Canada, bien qu'elle soit protégée de toute chasse au Yukon; il est autorisé dans tous les États américains, des montagnes Rocheuses à l'océan Pacifique, à l'exception de la Californie. Les couguars sont généralement chassés avec des meutes de chiens, jusqu'à ce que l'animal soit «arboré». Lorsque le chasseur arrive sur les lieux, il tire à bout portant sur le chat de l'arbre. Le couguar ne peut pas être légalement tué en Californie, sauf dans des circonstances très spécifiques, comme lorsqu'un individu est déclaré une menace pour la sécurité publique (CDFG 2007). Cependant, les statistiques du Department of Fish and Game indiquent que les tueries de couguars en Californie ont augmenté depuis les années 1970 avec une moyenne de plus de 112 chats tués par an de 2000 à 2006, contre 6 par an dans les années 1970.

Les menaces pour la conservation de l'espèce comprennent la persécution en tant qu'animal nuisible, la dégradation et la fragmentation de leur habitat et l'épuisement de leur base de proies. Les couloirs d'habitat et les aires de répartition suffisantes sont essentiels à la durabilité des populations de couguars. Des simulations de recherche ont montré que l'animal fait face à un faible risque d'extinction dans des zones de 2 200 km² (850 mi2) ou plus. De un à quatre nouveaux animaux seulement par décennie augmentent considérablement la persistance, soulignant l'importance des corridors d'habitat (Beier, 1993).

Attaques contre les humains

Message d'avertissement Cougar

En raison de la croissance des zones urbaines, les aires de répartition des couguars chevauchent de plus en plus les zones habitées par les humains. Les attaques contre les humains sont rares, car la reconnaissance des proies couguar est un comportement acquis et ils ne reconnaissent généralement pas les humains comme proies (McKee 2003). Des attaques sur les personnes, le bétail et les animaux domestiques peuvent se produire lorsque le chat s'habitue aux humains. Il y a eu 108 attaques confirmées contre des êtres humains avec vingt morts en Amérique du Nord depuis 1890, cinquante des incidents s'étant produits depuis 1991 (AZGFD 2007). L'État de Californie, très peuplé, a connu une douzaine d'attaques depuis 1986 (après seulement trois de 1890 à 1985), dont trois morts (CDFG 2007). Les attaques sont plus fréquentes à la fin du printemps et en été, lorsque les jeunes couguars quittent leur mère et cherchent de nouveaux territoires (GovBC 1991).

Comme avec de nombreux prédateurs, un couguar peut attaquer s'il est acculé, si un être humain en fuite stimule son instinct à chasser, ou si une personne "fait le mort". Exagérer la menace pour l'animal par un contact visuel intense, des cris forts mais calmes et toute autre action pour paraître plus grande et plus menaçante peut faire reculer l'animal. La riposte avec des bâtons et des pierres, ou même à mains nues, est souvent efficace pour inciter un couguar attaquant à se désengager (McKee 2003; GovBC 1991).

Lorsque le couguar attaque, il utilise généralement sa morsure caractéristique du cou, essayant de positionner ses dents entre les vertèbres et dans la moelle épinière. Les blessures au cou, à la tête et à la colonne vertébrale sont courantes et parfois mortelles (McKee 2003). Les enfants sont les plus à risque d'attaque et les moins susceptibles de survivre à une rencontre. Des recherches détaillées sur les attaques avant 1991 ont montré que 64% de toutes les victimes - et presque tous les décès - étaient des enfants. La même étude a montré la plus forte proportion d'attaques survenues en Colombie-Britannique, en particulier sur l'île de Vancouver où les populations de couguars sont particulièrement denses.

En mythologie et culture

La grâce et le pouvoir du couguar ont été largement admirés dans les cultures des peuples autochtones des Amériques. La ville inca de Cusco aurait été conçue sous la forme d'un couguar, et l'animal a également donné son nom aux régions et aux peuples incas. Le peuple moche représentait souvent le puma dans ses céramiques (Berrin et Larco Museum 1997). Le dieu du ciel et du tonnerre de l'Inca, Viracocha, a été associé à l'animal (Kulmar 2007).

En Amérique du Nord, des descriptions mythologiques du couguar sont apparues dans les histoires de la langue Hotcâk ("Ho-Chunk" ou "Winnebago") du Wisconsin et de l'Illinois (Blowsnake) et du Cheyenne, entre autres. Pour les Apache et Walapai de l'Arizona, le gémissement du couguar était annonciateur de la mort (USDA 2007).

Remarques

  1. ↑ W. C. Wozencraft, «Cougar», dans D. E. Wilson et D. M. Reeder, éd., Espèces de mammifères du monde: une référence taxonomique et géographique. (Baltimore: Johns Hopkins Press, 1992, EST

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