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Pigeon voyageur

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Pigeon voyageur est le nom commun pour un oiseau migrateur éteint, Ectopistes migratorius, de la famille des Columbidae, c’était un oiseau très répandu en Amérique du Nord aussi récemment que vers le milieu du XIXe siècle. Ces pigeons sociaux à bec court, à petite tête, mesurant environ un pied et possédant une longue queue pointue, vivaient en groupes énormes. Pendant la migration, des milliards d'oiseaux, par groupes pouvant atteindre un mille de large et des centaines de kilomètres de long, peuvent mettre des jours à passer au-dessus de la tête. Ils sont également connus comme pigeons sauvages.

Cependant, au cours du XIXe siècle, l’espèce est passée de l’un des oiseaux les plus abondants au monde et de l’oiseau le plus répandu en Amérique du Nord à l’extinction (UICN 2004). En 1900, le dernier oiseau sauvage a été abattu et en 1914, le dernier oiseau captif est mort au zoo de Cincinnati. Les facteurs contributifs comprennent la perte d'habitat et de nourriture, la maladie, la chasse et la dégradation de la facilitation sociale à mesure que les troupeaux diminuent. Un facteur primordial est apparu lorsque la viande de pigeon a été commercialisée comme aliment bon marché pour les esclaves et les pauvres au XIXe siècle, ce qui a entraîné une chasse massive.

L'extinction du pigeon voyageur a suscité l'intérêt du public pour le mouvement de la conservation et a entraîné de nouvelles lois et pratiques qui ont empêché de nombreuses autres espèces de s'éteindre.

La description

Illustration chromolithographique du pigeon passager mâle.Femelle pigeonPigeon voyageur.Carte de distribution de Ectopistes migratorius. En rouge: zone de reproduction; En jaune: zone d'hivernage

Le pigeon voyageur était un oiseau dodu, avec des pattes courtes, une petite tête, un cou court et un bec court et mince avec deux narines menant au système respiratoire. Comme les autres membres de Columbidae, les pigeons voyageurs étaient monogames, utilisaient du lait de pigeons pour nourrir leurs petits et étaient capables de boire en aspirant de l'eau, sans avoir à pencher la tête en arrière.

Pendant l'été, les pigeons voyageurs vivaient dans des habitats forestiers partout en Amérique du Nord, à l'est des montagnes Rocheuses: de l'est et du centre du Canada au nord-est des États-Unis. Pendant les hivers, ils ont émigré vers le sud des États-Unis et parfois vers le Mexique et Cuba.

Le pigeon voyageur était un oiseau très social. Il vivait dans des colonies s'étendant sur des centaines de kilomètres carrés, pratiquant la reproduction en communauté avec une centaine de nids dans un seul arbre. Étant donné qu'aucune donnée précise n'a été enregistrée, il est uniquement possible d'estimer la taille et la population de ces zones de nidification. Chaque site peut avoir couvert plusieurs milliers d'acres et les oiseaux étaient tellement encombrés dans ces zones que des centaines de nids pouvaient être dénombrés dans chaque arbre. Une vaste nidification dans le Wisconsin couvrirait 850 km2 et le nombre d'oiseaux nicheurs dans cette région serait d'environ 136 000 000.

La migration des pigeons, par troupeaux de plusieurs milliards, était un spectacle sans précédent. Pendant la migration, il était possible d’en voir des groupes d’un mile de large (1,6 km) et d’une longueur de 300 km (500 km) de long, prenant plusieurs jours à passer et contenant jusqu’à un milliard d’oiseaux (NYT 1910; BBN 2006). Les pigeons voyageurs constituaient l’un des groupes ou troupeaux les plus importants, après le criquet pèlerin. Ils sont devenus une telle menace pour les agriculteurs qu'en 1703, l'évêque catholique romain de Québec a officiellement excommunié officiellement l'espèce (Mann, 2005).

Il y avait la sécurité dans les grands troupeaux. Lorsqu'un troupeau de cette taille était établi dans une région, le nombre de prédateurs animaux locaux (tels que les loups, les renards, les fouines et les faucons) était si petit comparé au nombre total d'oiseaux que les dommages causés à la troupeau dans son ensemble. (Bien sûr, lorsque les êtres humains deviendraient les prédateurs, les grands troupeaux deviendraient un préjudice, car ils seraient facilement chassés en masse.)

Certains estiment qu'il y avait entre 3 et 5 pigeons passagers aux États-Unis au moment de l'arrivée des Européens en Amérique du Nord, ce qui représente environ 25 à 40% de la population totale d'oiseaux (SI, 2001). D'autres soutiennent que l'espèce n'était pas courante dans la période précolombienne et qu'elle était peut-être même une espèce rare, mais leur nombre a augmenté lorsque la dévastation de la population des Amérindiens par des maladies européennes a entraîné une réduction de la concurrence pour la nourriture (Mann 2005).

Leur nombre a diminué lentement entre environ 1800 et 1870, puis un déclin catastrophique entre 1870 et 1890 (SNL). "Martha", qui serait le dernier pigeon voyageur au monde, est décédée le 1er septembre 1914 dans le zoo de Cincinnati, dans l'Ohio.

Le terme "passager pigeon" en anglais dérive du mot français passager, signifiant "passer par."

Causes d'extinction

Pigeon voyageur, Ectopistes migratorius, juvénile (à gauche), mâle (au centre), femelle (à droite).

Des causes multiples ont été suggérées pour l'extinction du pigeon voyageur. Historiquement, l’exploitation commerciale de la viande de pigeon à grande échelle a été considérée comme la principale cause (SI 2001). Cependant, l'examen actuel porte sur la perte d'habitat du pigeon. L’Union internationale pour la conservation de la nature et des ressources naturelles (UICN) a déclaré que l’extinction "était en fin de compte due aux effets de l’enlèvement généralisé de ses aliments principaux, la cause immédiate étant la maladie de Newcastle, une chasse extensive et l’échec de la facilitation sociale" ( UICN 2008).

Le pigeon voyageur a longtemps été chassé. Même avant la colonisation, les Amérindiens utilisaient parfois des pigeons pour la viande. Au début des années 1800, les chasseurs commerciaux ont commencé à ramasser des filets et à chasser les oiseaux pour les vendre sur les marchés de la ville, comme nourriture, comme cibles vivantes pour la chasse au piège et même comme engrais agricole.

Une fois que la viande de pigeon est devenue populaire, la chasse commerciale a démarré à une échelle prodigieuse. Le peintre d'oiseaux John James Audubon a décrit les préparatifs en vue de l'abattage sur un site connu pour le pigeon (Audobon, 1946):

On voyait alors peu de pigeons, mais un grand nombre de personnes, avec des chevaux et des chariots, des fusils et des munitions, avaient déjà établi des campements aux frontières. Deux agriculteurs des environs de Russelsville, distants de plus de cent kilomètres, avaient conduit plus de trois cents porcs à engraisser sur les pigeons à abattre. Ici et là, des personnes employées à cueillir et à saler ce qui avait déjà été acheté ont été vues assises au milieu de grandes piles de ces oiseaux. Les excréments avaient plusieurs centimètres de profondeur et couvraient toute l'étendue du lieu de repos.

Nid de pigeon voyageurs.

Les pigeons ont été expédiés par chargement de wagons-caisses vers les villes de l'Est. À New York, en 1805, une paire de pigeons se vendit deux cents. Les esclaves et les serviteurs de l'Amérique des XVIIIe et XIXe siècles ne voyaient souvent pas d'autre viande. Dans les années 1850, on s'aperçut que le nombre d'oiseaux semblait diminuer, mais le massacre continuait, augmentant encore plus à mesure que de nouveaux chemins de fer et télégraphes étaient développés après la guerre de Sécession. Trois millions de pigeons ont été expédiés par un seul chasseur de marché en 1878.

Nid et œuf d'un pigeon voyageur.Pigeon voyageur

La déforestation est une autre raison importante de l'extinction du pigeon voyageur. Il est possible que les oiseaux aient également souffert de la maladie de Newcastle, une maladie infectieuse des oiseaux introduite en Amérique du Nord; Bien que la maladie ait été identifiée en 1926, elle a été présentée comme l'un des facteurs conduisant à l'extinction du pigeon voyageur.

Les tentatives de réanimation de l'espèce en élevant les oiseaux captifs survivants n'ont pas abouti. Le pigeon voyageur était un oiseau colonial et grégaire, pratiquant le repos et l’élevage en communauté, et avait besoin d’un grand nombre de personnes pour des conditions de reproduction optimales. Il était impossible de rétablir l'espèce avec seulement quelques oiseaux en captivité, et les petits troupeaux en captivité se sont affaiblis et sont morts. Même lorsque la chasse marchande a été interrompue, des milliers d’oiseaux étant restés dans un habitat convenable, car ils n’étaient plus rentables, leur nombre a néanmoins diminué, apparemment en raison de la nécessité de nicher dans de grandes colonies (IDNR).

Jeune pigeon voyageur.

La technique de survie du pigeon voyageur reposait sur une tactique de masse. Les oiseaux ont voyagé et se sont reproduits en un nombre impressionnant, rassasiant les prédateurs avant qu'un impact négatif important ne soit exercé sur leur population. Ce mode de vie colonial et cet élevage communautaire sont devenus très dangereux lorsque les humains sont devenus un prédateur des troupeaux. Lorsque les pigeons voyageurs ont été regroupés, en particulier sur un immense site de nidification, il était facile pour les humains de les massacrer en si grand nombre qu'il ne restait plus assez d'oiseaux pour reproduire correctement cette espèce (SI 2001). À mesure que leur nombre diminuait avec leur habitat, les oiseaux ne pouvaient plus compter sur une forte densité de population pour se protéger. De nombreux écologistes pensent que sans ce mécanisme, l'espèce ne pourrait pas survivre. À mesure que la taille des troupeaux diminuait et que la facilitation sociale en résultait, les espèces devenaient hors de portée du rétablissement.

Coextinction

Un exemple de coextinction souvent cité est celui du pigeon voyageur et de ses poux parasites Columbicola extinctus et Campanulotes defectus. Cependant, 'C. extinctus a été redécouverte sur le pigeon à queue barrée, et C. defectus s'est avéré être un cas probable d'identification erronée de l'actuel Campanulotes flavus (Clayton et Price 1999; Price et al. 2000).

Méthodes de mise à mort

Vue de face d'un pigeon voyageur vivant

Diverses méthodes ont été utilisées pour attirer et tuer les pigeons voyageurs. Dans certains cas, des grains imbibés d'alcool ont été utilisés pour les piéger ou des incendies ont été allumés sous leur nid (IDNR). Une méthode de mise à mort consistait à aveugler un seul oiseau en cousant ses yeux à l'aide d'une aiguille et d'un fil. Les pieds de cet oiseau seraient fixés à un tabouret circulaire au bout d'un bâton pouvant être levé à une altitude de cinq ou six pieds, puis retombé au sol. Lorsque l'oiseau tentait d'atterrir, il battait des ailes, attirant ainsi l'attention d'autres oiseaux volant au-dessus de sa tête. Lorsque le troupeau atterrit près de cet oiseau leurre, les filets piègent les oiseaux et les chasseurs écrasent leur tête entre leur pouce et leur index. Cela a été revendiqué comme étant l'origine du terme pigeon tabouret (Henrici 193), bien que cette étymologie soit contestée (Quinion 2008).

L'un des derniers grands nids de pigeons voyageurs a eu lieu à Petoskey, dans le Michigan, en 1878. Environ 50 000 oiseaux sont tués chaque jour et la chasse se poursuit pendant près de cinq mois. Lorsque les oiseaux adultes qui ont survécu à l'abattage ont tenté de se reproduire une deuxième fois dans de nouveaux sites, ils ont été localisés par les chasseurs professionnels et tués avant d'avoir eu la possibilité d'élever des petits. En 1896, le dernier groupe de 250 000 personnes fut tué par des sportifs américains, sachant qu'il s'agissait du dernier groupe de cette taille.

Pigeon voyageur farci, Bird Gallery, Musée royal de l'Ontario, Toronto.

Les écologistes ont été inefficaces pour arrêter le massacre. Une loi a été adoptée par la législature du Michigan qui rend illégale l’inscription de filets de pigeons à moins de trois kilomètres d’une zone de nidification, mais la loi est peu appliquée. Au milieu des années 1890, le pigeon voyageur avait presque complètement disparu. Il était trop tard pour les protéger en adoptant des lois. En 1897, la législature du Michigan déposa un projet de loi demandant une période de fermeture de dix ans pour les pigeons voyageurs. C'était un geste futile. Espèce très grégaire, le troupeau ne pouvait initier la parade nuptiale et la reproduction que s'il était réuni en grand nombre; on s'est rendu compte trop tard que les plus petits groupes de pigeons voyageurs ne pouvaient pas se reproduire correctement, et le nombre de survivants s'est avéré trop faible pour rétablir l'espèce (SI 2001).

Derniers survivants

Derniers survivants sauvages

Pigeon passager vivant

En 1910, le naturaliste Charles Dury, de Cincinnati, dans l'Ohio, écrivait (Dury 1910):

Un jour de brouillard, en octobre 1884, à 5 heures du matin, j’ai jeté un coup d’œil par la fenêtre de ma chambre et six pigeons sauvages ont volé en bas et se sont perchés sur les branches mortes d’un grand peuplier qui se trouvait à une centaine de mètres. Alors que je les regardais avec ravissement, me sentant comme si de vieux amis étaient revenus, ils s'éloignèrent rapidement et disparurent dans le brouillard, la dernière fois que je vis aucun de ces oiseaux dans les environs.

Le 22 mars 1900, près de Sargents, dans le comté de Pike (Ohio), le dernier enregistrement entièrement authentifié d'un oiseau sauvage (SI 2001). (La date du 24 mars était indiquée dans le rapport de Henniger, mais il y avait de nombreuses divergences avec les circonstances réelles, ce qui signifiait qu'il écrivait par ouï-dire. La note du curateur qui semble provenir d'une vieille étiquette de spécimen a été fixée au 22 mars. Cependant, de nombreuses observations non confirmées rapportées au cours de la première décennie du vingtième siècle (Howell 1924; McKinley 1960). De 1909 à 1912, un spécimen vivant a été récompensé (NYT 1910); vers 1930 (SNL 1930).

Dernier survivant captif: Martha

Martha, le dernier pigeon voyageur.

En 1857, un projet de loi fut déposé devant la législature de l'État de l'Ohio afin de protéger le pigeon voyageur. Un comité restreint du Sénat a déposé un rapport dans lequel il déclarait: "Le pigeon voyageur n'a pas besoin de protection. Merveilleusement prolifique, ses vastes forêts du Nord constituant son terreau, parcourant des centaines de kilomètres à la recherche de nourriture, il est ici aujourd'hui et demain, et aucune destruction ordinaire ne peut les atténuer, ni manquer des myriades qui sont produites chaque année "(Hornaday 1913).

Cinquante-sept ans plus tard, le 1 er septembre 1914, Martha, le dernier pigeon voyageur connu, est décédée au zoo de Cincinnati, à Cincinnati, dans l'Ohio. Son corps a été gelé dans un bloc de glace et envoyé à la Smithsonian Institution, où il a été écorché et monté. À l’heure actuelle, Martha (du nom de Martha Washington) fait partie de la collection archivée du musée et ne figure pas sur une exposition (SI 2001).

Les références

  • Audubon, J. J. 1946. Sur le pigeon voyageur. Dans J. J. Audubon, Oiseaux d'Amérique. New York: Macmillan.
  • Réseau d'affaires BNet (BBN). 2006. Allé pour toujours. Réseau d'affaires BNet. Récupéré le 27 octobre 2008.
  • Clayton, D.H. et R.D. Price. 1999. Taxonomie du Nouveau Monde Columbicola (Phthiraptera: Philopteridae) de Columbiformes (Aves), avec description de cinq nouvelles espèces. Ann. Entomol. Soc. Un m. 92: 675-685.
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  • Eckert, A.W. 1965. Le ciel silencieux: l'incroyable extinction du pigeon voyageur. Lincoln, NE: IUniverse.com. ISBN 0595089631.
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  • Weidensaul, S. 1994. Les montagnes du coeur: une histoire naturelle des Appalaches. Golden, Colorado: Éditions Fulcrum. ISBN 1555911439.

Voir la vidéo: Sans frontières - Un pigeon en or (Décembre 2020).

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